Charles Lemire commence sa carrière dans l'administration des télégraphes. De 1861 à 1880 il occupe divers postes : il est commis à Saïgon en 1865 ; de 1875 à 1880 il est chef de la mission télégraphique en Nouvelle-Calédonie. En 1886 il est nommé résident en Annam. Jusqu'en 1893 il administrera plusieurs provinces. Il publie de nombreux ouvrages sur l'Indochine, rassemble une documentation ethnographique considérable qu'il présentera dans de nombreuses expositions.