Elève de Polytechnique, Rigault de Genouilly entre dans la marine. En 1857 il reçoit le commandement de la division navale de l'expédition de Chine et de Cochinchine. Le 17 février 1859 il s'empare de Saïgon. Epuisé par le climat, Rigault de Genouilly abandonne son commandement et rentre en France peu après. Il sera ministre de la marine en 1867.