Doudart de Lagrée entre à l'École polytechnique en 1842 et dans la marine en 1845. Après la guerre de Crimée, il demande à partir en Indochine. Représentant la France auprès du roi du Cambodge, il obtient que celui-ci place son royaume menacé par le Siam sous le protectorat de la France en août 1863. Doudart de Lagrée pense que le Mékong est une voie de pénétration vers la Chine. En 1866 il est nommé chef de la mission d'exploration du Mékong dont font partie Francis Garnier et Louis Delaporte. Outre le cours du Mékong, des expéditions terrestres sont confiées à divers membres. Francis Garnier explore notamment le cours supérieur du Fleuve rouge. Très affaibli,.Doudart de Lagrée meurt le 12 mars 1868.