Emile Gsell s'initie à la photographie durant son service militaire et part en Cochinchine. Il fait partie de la commission d'exploration du Mékong. A son retour il s'installe à Saïgon. Il obtient la médaille du mérite à l'exposition universelle de Vienne en 1873. Il accompagne trois missions officielles et réalise plusieurs centaines de photographies.